philomena afficheAdolescente, Philomena Lee est tombée enceinte. Dans les années 1950 en Irlande, c’était mal vu. Elle a donc été confiée au couvent de Roscrea, où elle a accouché au milieu d’autres jeunes filles dans la même situation. Exploitées par les nonnes, les jeunes mères triment à la blanchisserie. Elles sont autorisées à voir leurs enfants une heure par jour. Jusqu’à ce qu’ils et elles soient adopté.e.s. Cinquante ans plus tard, Philomena, qui a gardé son secret pour elle, tente toujours de retrouver son fils, Anthony, adopté par une famille américaine.

L’histoire – vraie – était parfaite pour Stephen Frears, qui excelle dans le drame humain et familial. Mais c’est Steve Coogan, que l’on connaît plutôt pour ses rôles comiques, qui est à l’origine du film. L’acteur a découvert l’histoire de Philomena par le livre du journaliste Martin Sixsmith, qu’il incarne dans le film. Il a très vite décidé de produire le film, puis s’est également associé au scénario. Tout en finesse, il incarne un journaliste frustré et désabusé, en contraste avec le personnage de Philomena, interprété par la lumineuse Judi Dench. Ancienne infirmière, Philomena est une femme simple, au sens de l’humour décalé, qui aime les romans à l’eau de rose – et les raconte avec gourmandise et passion. Simple, mais loin d’être idiote, comme l’apprend Martin, qui a tendance à la sous-estimer.

Ce qui rend Philomena si forte, ce qui l’a conduite, aussi, à signer les papiers d’abandon de son enfant, c’est la foi. Malgré la façon dont elle a été traitée par les religieuses, bien que le couvent fasse de son mieux pour l’empêcher de retrouver Anthony, Philomena garde la foi. Une foi ouverte, humaine, qui ne l’empêche pas d’accepter l’orientation sexuelle de son fils, et qui lui permet de conserver une joie de vivre à toutes épreuves. La réussite du film est d’avoir su jouer sur les équilibres et les oppositions: Martin l’intello blasé d’une part, Philomena et son bon sens à côté de chez vous de l’autre; la foi en Dieu et en l’humain d’un côté, la pratique de la religion et ses excès de l’autre. Avec, comme résultat, un film plein d’espoir, malgré tout.

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Philomena, de Stephen Frears, avec Judi Dench et Steve Cogan, en salles le 8 janvier.